¿Por qué se caen las hojas en otoño?


Cada año, los árboles caducifolios o deciduos renuevan todas sus hojas, perdiendo el follaje al llegar el otoño. El motivo es que en esta estación las horas de luz se reducen, la radiación solar pierde fuerza y los suelos muchas veces se hielan, dificultando la captación de agua y nutrientes por parte de las raíces.

ciencia-otonoCada año, los árboles caducifolios o deciduos renuevan todas sus hojas, perdiendo el follaje al llegar el otoño. El motivo es que en esta estación las horas de luz se reducen, la radiación solar pierde fuerza y los suelos muchas veces se hielan, dificultando la captación de agua y nutrientes por parte de las raíces.

En estas condiciones, la productividad de las hojas disminuye. Cuando mantener el follaje cuesta más de lo que produce, la estrategia más rentable para el árbol es perder la hoja y pasar la estación desfavorable en un estado de baja actividad o reposo. En este momento se retira el suministro de savia (y clorofila) creando una película entre la rama y la base de la hoja, que queda abandonada a su suerte. El viento y la lluvia la hacen caer.

Mosquitos con mucho olfato


Científicos de la Universidad de Yale han identificado en los mosquitos que transmiten la malaria más de dos docenas de receptores olfativos especializados en detectar sustancias presentes en el sudor humano. Anulando este “olfato de sabueso” que conduce a los insectos hasta sus víctimas, los científicos auguran que se podría combatir eficazmente esta enfermedad, que mata a un millón de personas cada año, especialmente en el África Subsahariana.

De forma similar a otros insectos que portan enfermedades, los mosquitos Anopheles gambiae que transmiten la malaria localiza a su objetivo humano principalmente a través del olfato. Los investigadores, dirigidos por John Carlson, modificaron los genes de los receptores olfativos del mosquito en moscas de la fruta transgénicas, para estudiar los olores uno a uno. Esto les permitió identificar 27 receptores que responden a los olores humanos, según publica hoy la revista Nature.

"El mundo necesita desesperadamente nuevas formas de controlar a estos mosquitos , formas efectivas, baratas y que no perjudiquen al medio ambiente”, asegura John Carlson, que se dedica ahora a buscar compuestos que bloqueen a los receptores del olfato de Anopheles para fabricar nuevos repelentes.

¿Lloran los Animales?

Crocodylus porosus...– poseen glándulas para deshacerse de la sal no eliminada por los riñones tras dar cuenta de una presa o tragar agua. En algunas aves como el albatros, el lagrimeo no sólo cumple esta función, ya que también se manifiesta durante las peleas, las danzas rituales o antes de comer.

Entre los mamíferos, las focas se convierten en una fuente cuando se asustan o se agitan por algún motivo.

Otra especie llorona es la nutria de mar. Ya lo relataba en el siglo XVIII el naturalista Georg Steller: Al separar las hembras de sus crías, lloraban de aflicción. El hombre es el único primate que manifiesta este comportamiento a causa de la emoción, si bien la composición de las lágrimas sentidas es diferente a la de las fisiológicas.

Descubren un nuevo tiranosaurio

Un equipo de paleontólogos ha hallado en Nuevo México los restos de Bistahieversor sealeyi , una nueva especie de dinosaurio carnívoro emparentada con el popular Tyrannosaurus rex. “Es el primer género y especie de tiranosaurio que se descubre en los últimos 30 años en Norteamérica”, asegura con orgullo el paleontólogo Thomas Wiliamson, coautor del descubrimiento, que publica la revista Journal of Vertebrate Paleontology.

Según los investigadores, la importancia de Bistahieversor reside en que es la prueba palpable de que el morro prominente y las poderosas mandíbulas de los tiranosaurios surgieron hace alrededor de 110 millones de años, después de que la subida del nivel del mar durante el Cretácico Tardío inundara la porción central de América del Norte, desde el Océano Ártico al Golfo de México, dividiendo a Norteamérica en dos mitades. Bistahieversor, que vivió en el área que hoy ocupa el Parque Natural de Bisti/De-na-zin, muestra también algunos rasgos singulares, como una apertura sobre su ojo, parte del sistema de sacos de aire del cráneo, y una quilla en la mandíbula inferior. Además, sus restos revelan que tenía más dientes que su pariente lejano, el T.Rex.

Presidente Obama cancelo los planes de viajar a la Luna

El presidente de Estados Unidos, Barack Obama, suspenderá en el borrador del presupuesto estatal para 2011 la financiación para enviar una nueva misión a la Luna. El documento, que se hará público hoy, no prevé fondos para la continuación del programa Constellation de la NASA, en el que ya se han invertido alrededor de 9.000 millones de dólares.

Entre los planes de futuro de Obama destaca también su intención de potenciar que las compañías privadas se ocupen construir, lanzar y operar las naves destinadas a transportar a los astronautas de la NASA y de otras agencias hasta la Estación Espacial Internacional (ISS), a modo de “taxis” espaciales. De este modo, la NASA podría dedicarse “a otras cosas más importantes”, como estudiar la Tierra con nuevos satélites o seguir explorando el Sistema Solar. Eso sí, sin vuelos tripulados, ya que de momento no habrá fondos para mandar astronautas a la Luna o a Marte.

Aunque la medida estimulará el desarrollo de la industria aeroespacial, algunos expertos se muestran preocupados por la seguridad. El espacio, aseguran, es todavía un lugar demasiado peligroso para dejar el transporte en manos de empresas privadas.

Las principales empresas candidatas a liderar el futuro del transporte espacial podrían ser Space Exploration Technologies, la pareja formada por Boeing Co. y Bigelow Aerospace , y Orbital Sciences Corp.

Los transbordadores se jubilan

La NASA tiene previsto sacar de circulación este año sus anticuados transbordadores espaciales. La agencia realizará sólo cinco vuelos más a la ISS con estas naves, el primero a comienzos de febrero con el Endeavour y el último en septiembre, a bordo del Discovery. Tras la "jubilación" de los transbordadores, la NASA podrá realizar salidas al espacio sólo con ayuda de las naves Soyuz, de Rusia.

Inventan Adhesivo para subir paredes

Ingenieros de la Universidad de Cornell (EE.UU.) han desarrollado un dispositivo de pequeño tamaño llamado SECAD que usa la tensión superficial del agua para adherirse a cualquier superficie. El ingenio, auguran, nos permitirá caminar por las paredes emulando al mismísimo Spiderman.

Según publican hoy Paul Steen y Michael Vogel en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), el invento, que está inspirado en un escarabajo nativo de Florida que puede adherirse a las hojas con una fuerza 100 veces superior a su peso, consiste en una lámina plana lleno de orificios microscópicos unida a una placa de líquido y a otra delgada capa porosa. Cuando se aplica sobre el conjunto un campo eléctrico usando una batería convencional de 9 voltios, el agua es bombeada a través del aparato (electroósmosis), haciendo que pequeñas gotas alcancen la capa superior. La tensión superficial del agua permite que el aparato se adhiera a cualquier superficie de igual modo que dos cristales se “pegan” con sólo unas gotas de líquido. Y sin apenas consumir energía.

“En la vida cotidiana estas fuerzas son relativamente débiles”, explica Paul Steen. “Pero si creamos muchas y las controlamos, como hace el escarabajo, podemos conseguir una fuerte adherencia”, añade. Uno de los primeros prototipos, con un millar de orificios, puede sostener 30 gramos. Y cuanto más pequeños son esos orificios, más crece su poder adhesivo. Así por ejemplo, usando una superficie de 2,5 centímetros cuadrados con millones de agujeros de tan sólo una micra de diámetro, el gadget podría sostener en el techo o en la pared más de 6 kilogramos de peso.

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